De wereldberoemde Bettine Vriesekoop verrichtte afgelopen woensdag in sporthal Groote Veen de aftrap van OldStars tafeltennis bij Actief en gaf een demonstratie. In principe kan iedereen meedoen, maar OldStars richt zich met name op de leeftijd 55plus.

Tafeltennisvereniging Actief pakte flink uit voor de start van OldStars 55 plus. Naast de komst van Bettine Vriesekoop was ook wethouder Oetra Gopal uitgenodigd. Voor deelname aan de clinic met Vriesekoop meldden zich meer sportieve ouderen dan verwacht: zestien vrouwen en twaalf mannen. Kersvers voorzitter Willem Struik gaf in zijn openingswoord aan dat OldStars (een initiatief van het Nederlands Ouderenfonds) niet alleen bedoeld is om te bewegen. “Het sociale aspect is minstens zo belangrijk.” Inmiddels hebben zich vierhonderd verenigingen aangesloten bij OldStars. “Het is een initiatief naar mijn hart”, stelde Oetra Gopal in haar korte toespraak. “Het is toegankelijk voor 55 plus en daar hoor ik ook bij”, zegt Gopal die toegaf nog nooit getafeltennist te hebben. De inmiddels 60-jarige tafeltennistopper is ambassadeur van OldStars. Ze vertelde onder meer over hoogleraar neuropsychologie Erik Scherder, die onderzocht heeft dat tafeltennis heel goed is voor het brein. Omdat het spel uitdagend is en moeite kost. Bovendien zorgt tafeltennis ook voor sterke botten.

Zaal
Bettine vroeg mensen in de zaal waarom er gekozen is voor tafeltennis. Anton Schippen gaf aan dat hij tijdens zijn loopbaan zestig uur werkte en dertig uur aan sport besteedde. Vervolgens kreeg hij te maken met lichamelijke ongemakken, depressies en uiteindelijk een hartaanval. “Ik bleef wel tennissen. Toen hoorde ik van het tafeltennis. Toen ik dat voor het eerst deed werd ik zweterig, dat had ik bij tennis niet.” Want tafeltennis is intensief. Onze verslaggever Peter Tholen gaf toe pas tien minuten voor aanvang de beslissing genomen te hebben om te komen. Mede vanwege zijn leeftijd: 72 jaar. “Bettine heeft mij over de streep getrokken.” De ster van weleer maakte ooit de keuze voor tafeltennis. Na het overlijden van haar vader verhuisde ze naar een ander dorp, Hazerswoude, waar een tafeltennisvereniging was. “Ik wilde nieuwe mensen leren kennen en contact maken, zo kwam ik in aanraking met tafeltennis. Ik had wel talent, zeiden ze. Ik had nog nooit van het woord talent gehoord.” Al snel maakte ze naam in de tafeltenniswereld. Op 14-jarige leeftijd ging ze naar het EK in Praag, nadat de bond eerst toestemming vroeg aan de moeder van Bettine. Haar droom was China, het walhalla van het pingpongen. Ze vernam dat vijftig miljoen Chinezen elke dag zes uur trainen. Bettine Vriesekoop heeft vier jaar in China gewoond; verdiepte zich verder in het land. Onder andere over het aspect ouder worden in China. “In China zie je ouderen altijd buiten, hier zitten ze verstopt in huis. En er is ook meer respect voor ouderen in tegenstelling tot het Westen. De uitlatingen tijdens corona dat ouderen er niet meer toe doen vind ik ronduit beschamend.” Terug naar het tafeltennis. “Chinezen weten allang dat tafeltennis goed voor je is. Goed materiaal is daarbij ook belangrijk. Met een batje van dertig jaar geleden kun je de slag niet leren. En goed schoeisel is ook van belang.”

Oudste lid
We gaan dan de zaal in voor de grote aftrap. Bettine speelt tegen het oudste lid van de vereniging, de 85-jarige Pim Heemstra, die eigenlijk op vakantie zou gaan, maar deze gelegenheid niet voorbij wilde laten gaan. Dat gold ook voor Geert Raven, die zijn vaste tafeltennisuurtje in Vries liet schieten. Vol bewondering wordt gekeken naar de demonstratiewedstrijd. Bettine is vol lof over haar tegenstander van hoge leeftijd. Vervolgens zijn de deelnemers aan de beurt. Het wordt menens. Vriesekoop legt uit hoe je het batje moet vasthouden en hoe je moet staan. “In de neutrale stand, niet in de campinghouding.” Bettine geeft verder aan het verschil tussen zachte en harde knieën. En dan is er het oogcontact met het balletje. Even een balletje hooghouden, het valt nog niet mee. Maar tafeltennis is een uitdaging om te leren en het kost moeite. Juist dat is goed voor de hersenen van mensen op oudere leeftijd. Na afloop van de training is er een welverdiende lunch. En wordt er gezellig nagebabbeld. En aan de woorden van de voorzitter te refereren, dat is minstens zo belangrijk.